Fiches d’information Réponses SST

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Bronchopneumopathie chronique obstructive

Qu'est-ce que la bronchopneumopathie chronique obstructive?

L'expression bronchopneumopathie chronique obstructive (BPCO) regroupe des affections caractérisées par une insuffisance de la ventilation pulmonaire. Ce groupe de maladies comprend essentiellement la bronchite chronique, l'emphysème et l'asthme. Les personnes affectées peuvent présenter divers symptômes, tels que de l'essoufflement s'aggravant avec les années, de la toux chronique ainsi que l'obstruction des voies respiratoires dans certaines conditions. La BPCO semble affecter davantage les personnes plus âgées (plus de 60 ans).

Dans la profession médicale, on ne s'entend pas sur la terminologie ni sur les critères de diagnostic définissant chacune des maladies de ce groupe. Il peut se révéler difficile, par exemple, de diagnostiquer une affection comme étant une bronchite chronique, de l'emphysème ou une combinaison des deux. Ce désaccord a entraîné une grande confusion quant à la cause de ces maladies, aux dommages qu'elles causent, à leur pronostic (c'est-à-dire leur issue probable) et à leur prévalence. La BPCO est une maladie courante au Canada; elle touche au moins 4,4 pour 100 des adultes et constitue la quatrième plus importante cause de décès.

La bronchite chronique

La bronchite chronique est une affection caractérisée par la production excessive et chronique de sécrétions muqueuses dans l'arbre bronchique. La bronchite est une inflammation de la tunique muqueuse des bronches, qui naissent à la trachée et se ramifient dans les lobes des poumons gauche et droit. Les bronches enflammées peuvent enfler (ce qui réduit leur diamètre) et produire une quantité excessive de crachats (mucosités) qui sont expectorés (crachés). L'enflure des bronches et des bronchioles ainsi que les mucosités s'y trouvant en quantité excessive entraînent une diminution de l'écoulement gazeux.

On dit d'un patient qu'il est atteint de bronchite chronique lorsqu'il produit des crachats de façon presque quotidienne au moins trois mois par année, et ce, pendant au moins deux ans. Une personne ainsi affectée peut souffrir d'infections respiratoires et d'essoufflement.

L'emphysème

L'emphysème, souvent associé à la bronchite chronique, est une pneumopathie chronique dans laquelle les sacs alvéolaires (les alvéoles) situés à l'extrémité des petites bronchioles sont dilatés ou trop gonflés et finissent par être détruits. Les alvéoles sont la partie des poumons où a lieu la majeure partie des échanges gazeux : c'est là où l'oxygène présent dans l'air pénètre dans le flot sanguin et où le sang est débarrassé du dioxyde de carbone, qui est expiré. À cause de la réduction des échanges gazeux, la personne atteinte d'emphysème souffre d'essoufflement. Aux premiers stades de la maladie, ce symptôme apparaît lors d'un violent effort; aux stades ultérieurs cependant, il peut survenir même au repos.

L'asthme

L'asthme est caractérisé par un resserrement réversible des voies respiratoires pouvant entraîner des lésions permanentes. Les symptômes en sont l'oppression thoracique, de l'essoufflement et la respiration souvent sifflante et accompagnée de toux. Les voies respiratoires des asthmatiques réagissent beaucoup plus que la normale à différents stimuli (les agents chimiques présents dans l'air et le pollen, par exemple) et peuvent se resserrer très rapidement.


Quels sont les facteurs de risque de bronchopneumopathie chronique obstructive?

De nombreux facteurs contribuent à l'apparition de la bronchopneumopathie chronique obstructive. Des études indiquent que 15 pour 100 environ de tous les cas de BPCO sont d'origine professionnelle. Des emplois tels que travailleurs des mines de charbon, mineurs de roche dure, travailleurs en tunnel, ouvriers de l'industrie du béton ainsi que travailleurs de divers autres secteurs englobant le caoutchouc, les matières plastiques, le cuir, les services d'utilité publique, le bâtiment, les textiles et la construction sont souvent associés à la BPCO. Ils peuvent être reliés à des conditions ou à des activités personnelles, ainsi qu'à des conditions de travail. La fumée de cigarette, la pollution de l'air ainsi que différents gaz, poussières, fumées, et vapeurs présents sur les lieux de travail ont tous été associés à la bronchopneumopathie obstructive.

De nombreuses études épidémiologiques démontrent de façon constante le rapport existant entre l'exposition professionnelle aux contaminants dans l'air et l'incidence des maladies chroniques des voies respiratoires. Comme de nombreux facteurs favorisent son apparition, la bronchopneumopathie chronique obstructive ne peut pas être classée dans la catégorie des maladies professionnelles. Elle est considérée comme un état pathologique relié au travail pour lequel la nature de celui-ci (ou les substances auxquelles sont exposés les travailleurs) peut représenter :

  • un facteur à l'origine de la pathologie;
  • un facteur qui lui est favorable;
  • un facteur qui déclenche ou aggrave un état pathologique déjà existant.

Dernière mise à jour du document le 15 octobre 2008

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