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Maladie du légionnaire

Qu'est-ce que la maladie du légionnaire?

Cette maladie a été baptisée ainsi en 1976 après qu'une affection respiratoire eut frappé de nombreux participants à un congrès de l'American Legion of Pennsylvania à Philadelphie. Ultérieurement, la bactérie responsable de la maladie a été isolée et nommée « Legionella pneumophila ».

Deux maladies distinctes, la maladie du légionnaire et la fièvre de Pontiac, ont été associées à des espèces de Legionella. La maladie du légionnaire est une forme de pneumonie grave. La fièvre de Pontiac est une infection bénigne qui ressemble à la grippe et qui ne s'accompagne pas de pneumonie.

Dans le présent document, nous ne parlerons que de la maladie du légionnaire.


Quelle est la cause de la maladie du légionnaire?

La bactérie responsable de la maladie du légionnaire appartient au genre Legionella. Ce genre compte environ 35 espèces pathogènes. Les Legionella se retrouvent souvent dans des milieux aquatiques. Elles peuvent survivre pendant plusieurs mois à l'humidité et se multiplient lorsqu'il y a des algues et des matières organiques dans le milieu.


Quels sont les signes et symptômes de la maladie du légionnaire?

La maladie du légionnaire débute habituellement par des maux de tête, des douleurs musculaires et un malaise général. Ces symptômes sont suivis d'une forte fièvre (jusqu'à 40 - 40,5 °C ou environ 104 -105 °F) et de grands frissons. Des nausées, des vomissements et de la diarrhée sont également possibles. Le deuxième et le troisième jour, le malade peut avoir une toux sèche et des douleurs à la poitrine. Une gêne respiratoire est souvent signalée. La plupart des patients développent une pneumonie, les sacs alvéolaires de leurs poumons se remplissant de liquide ou de pus. La pneumonie peut être bilatérale (2 poumons) et peut devenir suffisamment grave pour que le malade soit hospitalisé. La pneumonie résultant de la maladie du légionnaire ressemble à la pneumonie due à d'autres causes. Il faut des épreuves de laboratoire pour obtenir un diagnostic. Certains troubles mentaux, tels que la confusion, la désorientation, les hallucinations et la perte de mémoire, peuvent être disproportionnés par rapport à la gravité de la fièvre. Il faut plusieurs semaines pour se remettre complètement. Environ 30 % des cas connus de maladie du légionnaire ont été mortels.


Comment reconnaît-on et traite-t-on la maladie du légionnaire?

Pour distinguer la maladie du légionnaire de la pneumonie due à d'autres causes, il faut des analyses spéciales qui, normalement, ne sont pas pratiquées dans les cas de fièvre avec pneumonie. Le diagnostic est confirmé par l'isolement de Legionella dans les sécrétions respiratoires (crachats) ou par des analyses de sang ou d'urine.

La maladie du légionnaire se traite par des antibiotiques. Un traitement précoce aide à réduire le risque de complications graves.


Comment se transmet la maladie du légionnaire?

On ne comprend pas tout à fait le mode de transmission de la maladie du légionnaire. La présence normale de Legionella dans l'eau et le sol n'est pas automatiquement associée à une éclosion de la maladie. Il semble que pour être pathogène, le microbe doive atteindre les poumons. L'inhalation de petites particules d'eau (aérosols) ou de terre contaminées semble déterminante. De nouveaux éléments de preuve semblent indiquer que la bactérie Legionella peut également pénétrer dans les poumons par aspiration et transmettre ainsi la maladie. Par aspiration, on entend l'aspiration d'un corps étranger lors de l'ingestion ou de la déglutition ou encore de la suffocation. Ceci permet l'introduction de fluides et de particules dans les poumons, plutôt que dans l'estomac.

Rien ne prouve que la maladie du légionnaire puisse se transmettre d'une personne à l'autre. L'attention s'est donc concentrée sur la propagation de Legionella par les systèmes de ventilation des immeubles. Legionella peut proliférer dans l'eau stagnante tiède. Lorsque l'air circulé charrie des gouttelettes d'eau contaminées, la bactérie peut être transportée dans tout l'immeuble. Si les gouttelettes sont assez petites, elles peuvent être inhalées, ce qui permet à la bactérie de pénétrer dans le poumon.


Comment les bactéries du genre Legionella se propagent-elles dans le milieu intérieur?

Les gros systèmes modernes de climatisation sont équipés de tours de refroidissement qui refroidissent l'eau et permettent d'évacuer la chaleur dans l'atmosphère par évaporation. L'eau chaude est déversée dans le haut de la tour de refroidissement par des gicleurs (voir figure 1). Elle est ainsi pulvérisée en minuscules gouttelettes qui sont projetées dans l'air, ce qui permet un contact optimal entre l'eau et l'air déplacé dans la tour par les ventilateurs. Pour empêcher les gouttelettes de s'agglomérer, des rampes de pulvérisation sont placées sous les gicleurs.

Schéma  d'une tour de refroidissement

Pendant que les gouttelettes sont entraînées vers le bas de la tour, une partie de l'eau s'évapore. Comme l'évaporation mobilise de la chaleur, l'eau qui reste est refroidie. Le courant d'air créé par les ventilateurs refroidit également l'eau. Des gouttelettes sont évacuées vers l'extérieur avec l'air expulsé par les ventilateurs. Un éliminateur de gouttelettes placé en haut de la tour réduit la perte en eau. L'eau refroidie s'accumule au bas de la tour d'où elle est pompée et le cycle recommence.

Les condenseurs évaporatifs (figure 2) sont construits et fonctionnent d'une façon similaire aux tours de refroidissement.

Schéma d'un condenseur évaporatif

L'air ou l'eau qui circule dans les tours de refroidissement et les condenseurs évaporatifs peut contenir Legionella et d'autres microorganismes.

Legionella se multiplie aisément dans l'eau, surtout lorsqu'il y a des algues et du tartre. La bactérie peut être dispersée avec les gouttelettes d'eau en suspension dans l'air (aérosols) ou avec les matières évaporées, mais elle peut aussi pénétrer dans le système de climatisation s'il y a un échange entre ses conduits et ceux de la tour de refroidissement ou du condenseur évaporatif.

Legionella a également été retrouvé dans des réservoirs à eau chaude, dans l'eau chaude de douches et de robinets et dans des bains tourbillons, dans des cuves thermales, dans des spas publics et dans des humidificateurs. On ignore si Legionella est introduit dans l'eau des immeubles par les systèmes d'alimentation municipaux ou par les tours de refroidissement contaminées situées à proximité.


Qui risque davantage de contracter la maladie du légionnaire?

Habituellement, ce sont les gens d'âge moyen qui sont le plus souvent atteints, bien qu'on ait signalé des cas dans tous les groupes d'âge. La maladie frappe souvent des personnes dont le système immunitaire est affaibli, mais des sujets apparemment en bonne santé peuvent également contracter la maladie du légionnaire. Les personnes souffrant du cancer ou d'une maladie chronique du rein sont parmi les plus vulnérables. Certaines maladies chroniques, comme le diabète et l'alcoolisme, semblent également accroître la susceptibilité à la maladie du légionnaire. Les fumeurs courent aussi un plus grand risque de contracter la maladie.


Quels métiers sont à risque?

Les travailleurs les plus à risque sont ceux qui doivent travailler dans des immeubles hermétiques, y compris les travailleurs qui veillent à l'entretien des tours de refroidissement dans les systèmes de climatisation.

Certains emplois en plein air pourraient également être considérés comme à risque. La terre déplacée aux points de déversement des eaux de surface ou de l'eau aérosolisée pourrait être une source d'exposition au microorganisme.

Dans quelques cas, les bactéries Legionella provenant de tours de refroidissement ont survécu et se sont propagées dans l'air sur une distance de plusieurs kilomètres.


Comment prévient-on la maladie du légionnaire?

L'adoption de bonnes pratiques d'exploitation et d'entretien des systèmes de traitement de l'air et de l'eau constitue la meilleure méthode de prévention de l'infection causée par Legionella. Dans tous les cas, il faut suivre les directives du fabricant pour l'exploitation, le nettoyage et l'entretien. Les tours de refroidissement et les condenseurs évaporatifs devraient être inspectés et nettoyés à fond au moins une fois par année. Les pièces, comme les éliminateurs de gouttelettes, doivent être remplacées quand elles sont corrodées. Il faut également enlever les algues et le tartre accumulé. Non seulement ces mesures limiteront la prolifération de bactéries mais elles permettront également au système de fonctionner efficacement. Durant le nettoyage des espaces clos, il convient d'adopter les mesures de sécurité prévues pour l'entrée dans des espaces confinés.

L'eau de refroidissement doit être constamment traitée. Idéalement, un système automatique de traitement de l'eau doit vérifier continuellement la qualité de l'eau en circulation.

Les prises d'air frais ne doivent pas être situées à proximité des tours de refroidissement car des aérosols contaminés pourraient pénétrer dans le système de ventilation. Les filtres à air doivent être examinés, nettoyés et/ou remplacés périodiquement et des tests doivent être effectués pour détecter les fuites. Les tours de refroidissement doivent être situées de façon que les gouttelettes ou le produit d'évaporation n'entrent pas avec l'air frais. Les réservoirs à eau chaude, qui peuvent fournir un milieu propice à la prolifération de Legionella, doivent faire l'objet d'un nettoyage périodique. Les conduites d'eau doivent être rincées régulièrement pour éviter que de l'eau stagnante n'y demeure.

Dernière mise à jour du document le 13 août 2015

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