Fiches d’information Réponses SST

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Vibrations - Effets sur la santé

Quels sont les effets des vibrations du système main-bras sur la santé?

Les effets des vibrations sur la santé progressent lentement. Au début, de la douleur est ressentie. Si l'exposition aux vibrations se poursuit, la douleur peut se transformer en blessure ou en maladie. La douleur est le premier effet observé sur la santé et on doit s'en préoccuper pour éviter que la blessure ne s'aggrave.

Le doigt mort causé par les vibrations est l'affection la plus courante observée chez les opérateurs d'outils vibrants à main. Les vibrations peuvent provoquer des changements dans les tendons, les muscles, les os et les articulations. Elles peuvent aussi avoir des effets sur le système nerveux. Globalement, ces effets constituent ce qu'on appelle le syndrome des vibrations du système main-bras. Les symptômes du doigt mort causé par les vibrations sont aggravés lorsque les mains sont exposées au froid.

Les travailleurs atteints du syndrome des vibrations du système main-bras mentionnent souvent les symptômes suivants :

  • accès de pâleur (blanchissement) d'un ou de plusieurs doigts exposés au froid;
  • picotement et perte de sensation dans les doigts;
  • perte de sensibilité tactile;
  • sensations de douleur et de froid entre les accès périodiques de doigt mort;
  • perte de force de préhension;
  • kystes des os des doigts et des poignets.

Le syndrome des vibrations du système main-bras évolue de façon graduelle et il s'aggrave avec le temps. Ses symptômes peuvent prendre de quelques mois à plusieurs années avant de devenir cliniquement perceptibles.


Quels sont les symptômes du syndrome des vibrations du système main-bras?

L'exposition du système main-bras aux vibrations a des effets sur le débit sanguin (effet vasculaire) et elle entraîne une perte de sensibilité tactile (effet neurologique) des doigts. Une des premières méthodes utilisées pour déterminer la gravité de ces symptômes était la méthode de classification de Taylor-Pelmear. Le tableau 1 montre la classification de Taylor-Pelmear pour les stades cliniques du doigt mort causé par les vibrations. Par le passé, cette classification a été largement utilisée.

Tableau 1
Classification de Taylor-Pelmear concernant les stades du doigt mort causés par les vibrations
Stade Symptômes
1 Occasionnel, l'extrémité d'un ou de plusieurs doigts
2 Occasionnel, extrémité et milieu des doigts
3 Accès fréquent atteignant la plupart des doigts ou tous les doigts
4 Comme le stade 3, mais avec une dégénérescence de la peau à l'extrémité des doigts

L'échelle de Stockholm est une méthode couramment utilisée pour classifier les stades du doigt mort causé par les vibrations.

Tableau 2(a)
Échelle de classification de l'Atelier de Stockholm pour les symptômes vasculaires (débit sanguin) provoqués dans les doigts par le froid dans le syndrome des vibrations du système main-bras
Stade Degré Description
0 aucun Aucun accès
1 léger Accès occasionnels atteignant seulement l'extrémité d'un ou de plusieurs doigts
2 modéré Accès occasionnels atteignant l'extrémité et le milieu des doigts, mais rarement la partie des doigts située près de la paume
3 grave Accès fréquents atteignant la plupart des doigts
4 très grave Mêmes symptômes qu'au stade 3, avec dégénérescence de la peau à l'extrémité des doigts

 

Tableau 2(b)
Échelle de classification de l'Atelier de Stockholm pour les changements neurosensoriels observés au niveau des doigts dans le syndrome des vibrations du système main-bras
Stade Symptômes
OSN Exposition aux vibrations, mais pas de symptômes
1SN Engourdissement intermittent, avec ou sans picotement
2SN Engourdissement intermittent ou persistant, diminution de perception sensorielle
3SN Engourdissement intermittent ou persistant, diminution de discrimination tactile et/ou de dextérité manuelle

Source : « Scandinavian Journal of Work, Environment and Health », vol. 13, nº (1987), Gemne, G. et coll., p. 275-278.

La gravité du syndrome des vibrations du système main-bras dépend de plusieurs autres facteurs, par exemple les caractéristiques de l'exposition aux vibrations, les méthodes de travail, les antécédents personnels et les habitudes. Le tableau 3 résume ces facteurs.

Tableau 3
Facteurs déterminant l'effet des vibrations sur les mains
Facteurs physiques Facteurs biodynamiques Facteurs individuels
Accélération de vibration Force de préhension exercée par le travailleur sur le matériel vibrant Maîtrise de l'outil par l'opérateur
Fréquence de vibration Superficie, zone et masse des parties de la main en contact avec la source de vibration Cadence de fonctionnement de la machine
Durée de l'exposition par jour ouvrable Dureté du matériau auquel sont appliqués les outils à main, par exemple dureté du métal dans les opérations de meulage et de burinage Habileté et productivité
Années de travail en condition d'exposition aux vibrations Position de la main et du bras par rapport au corps Sensibilité individuelle aux vibrations
État de l'outil (entretien) Texture du manche – matériau doux et souple par opposition à matériau rigide Consommation de tabac et de drogues

Exposition à d'autres agents physiques et chimiques
Mesures et matériel de protection, notamment gants, bottes, périodes de repos Antécédents de lésions aux doigts et aux mains, en particulier de gelures Maladie ou lésions antérieures des doigts ou des mains

Qu'est-ce que le phénomène de Raynaud d'origine professionnelle?

Le syndrome des vibrations du système main-bras est aussi appelé le phénomène de Raynaud d'origine professionnelle. Les vibrations ne sont qu'une des causes possibles du phénomène de Raynaud. Les autres causes sont les maladies du tissu conjonctif, les lésions des tissus, les affections des vaisseaux sanguins des doigts, l'exposition au chlorure de vinyle et la consommation de certaines drogues. La diminution résultante du débit sanguin peut causer le doigt mort dans des environnements froids. Le phénomène de Raynaud est étudié de façon plus approfondie dans un autre document du présent site.


Quels sont les effets sur la santé des vibrations globales du corps?

Les vibrations globales du corps peuvent causer la fatigue, l'insomnie, les troubles gastriques, la céphalée et un « tremblement » peu de temps après ou pendant l'exposition. Les symptômes sont similaires à ceux que bon nombre de personnes éprouvent après un long voyage à bord d'une voiture ou d'un navire. L'exposition quotidienne pendant un certain nombre d'années aux vibrations globales du corps peut avoir des effets sur le corps entier et causer des problèmes de santé. Les véhicules aériens, marins ou terrestres causent le mal des transports lorsque l'exposition aux vibrations se produit dans la gamme de fréquences de 0,1 à 0,6 Hz. Des études effectuées sur des conducteurs d'autobus et de camions ont montré que l'exposition professionnelle aux vibrations globales du corps pourrait être à l'origine d'un certain nombre de troubles du système circulatoire, de l'intestin, de l'appareil respiratoire, des muscles et du dos. La posture, la fatigue posturale, les habitudes alimentaires et les vibrations globales du corps sont des causes possibles de ces troubles.

Des études montrent que les vibrations globales du corps peuvent faire augmenter la fréquence cardiaque, la consommation d'oxygène et la fréquence respiratoire, et qu'elles peuvent causer des changements dans le sang et dans l'urine. Des chercheurs de l'Europe de l'Est ont constaté que l'exposition aux vibrations globales du corps peut produire une sensation de malaise général qu'ils appellent la « maladie des vibrations ».

Dans bon nombre d'études, on signale une diminution de rendement des travailleurs exposés aux vibrations globales du corps.


Jusqu'à quel point les personnes peuvent-elles être exposées aux vibrations sans subir d'effets néfastes?

Comme dans tous les cas d'exposition professionnelle, la sensibilité individuelle aux vibrations varie d'une personne à l'autre.

Les effets sur la santé pouvant résulter de l'exposition aux vibrations dépendent de trois facteurs importants :

  • valeur de seuil ou degré d'exposition aux vibrations au-dessous duquel aucun effet néfaste sur la santé n'est produit
  • relation dose-effet (mesure dans laquelle la gravité des problèmes de santé est reliée au degré d'exposition)
  • période latente (temps écoulé entre la première exposition et l'apparition des symptômes)

La valeur de seuil des vibrations est la valeur au-dessous de laquelle il n'y a aucun risque de syndrome des vibrations. Autrement dit, c'est l'intensité maximale de vibration à laquelle les travailleurs en meilleur santé peuvent être exposés chaque jour ouvrable pendant toute la durée de leur emploi à plein temps sans être atteint d'engourdissement, de pâleur ou de frissons au niveau des doigts. Les travailleurs ne souffriront pas de lésions ni de maladies reliées aux vibrations si leur exposition aux vibrations est maintenue à des niveaux suffisamment bas.

On a observé que le nombre de personnes atteintes augmente avec l'intensité et la durée de l'exposition aux vibrations. Ce type de relation exposition-effet indique un lien possible entre les effets sur la santé et la quantité totale d'énergie de vibration transmise aux mains ou au corps. Selon l'intensité de l'exposition, les symptômes peuvent n'apparaître que des mois ou des années après le début de l'exposition.

La période latente pour le doigt mort est le temps écoulé entre la première exposition professionnelle aux vibrations du système main-bras et l'apparition des symptômes. La période latente dépend de l'intensité de l'exposition. Plus l'intensité est élevée, plus la période latente est courte. Le tableau 4 montre des périodes latentes types observées chez les travailleurs de certaines professions.

Tableau 4
Périodes latentes moyennes pour les maladies causées par les vibrations dans différentes professions
Profession Stade du doigt mort causé par les vibrations Période latente (années)
Travailleur de fonderie Picotement
Engourdissement
Pâleur
1,8
2,2
2,0
Travailleur de chantier naval Picotement
Engourdissement
Pâleur
9,1
12,0
16,8
Opérateur de scie à chaîne Engourdissement 4
Broyeur Pâleur 13,7

Source : « Vibration effects on the hand and arm in industry ». A.J. Brammer et coll., New York : John Wiley and Sons, 1982.


Pourquoi est-il difficile de diagnostiquer les maladies causées par les vibrations?

Les principaux obstacles à la reconnaissance du syndrome des vibrations en tant que maladie professionnelle sont les suivants :

  • Les médecins n'ont pas tous la formation nécessaire pour diagnostiquer le doigt mort causé par les vibrations ou d'autres maladies reliées aux vibrations.
  • Les causes du doigt mort causé par les vibrations ne peuvent pas toujours être déterminées.
  • Il n'existe aucun essai clinique objectif permettant de mesurer le degré d'altération.
  • La maladie évolue pendant des années avant que les symptômes deviennent assez graves pour diminuer la capacité d'un travailleur à remplir ses fonctions.

Y a-t-il eu des études sur l'effet combiné du bruit et des vibrations?

Comme la plupart des machines et outils vibrants produisent du bruit, un travailleur exposé aux vibrations risque d'être exposé en même temps au bruit. Des études portant sur la perte d'audition chez les bûcherons ont montré que, pour une même exposition au bruit, les sujets atteints du doigt mort causé par les vibrations présentaient une perte d'audition plus grave que les sujets non atteints. On ne sait pas exactement pourquoi il en est ainsi.

Des études portant sur l'exposition distincte au bruit et aux vibrations globales du corps et sur l'exposition simultanée à ces deux agents ont montré que l'exposition aux vibrations globales du corps uniquement ne cause pas de perte d'audition. Cependant, l'exposition simultanée au bruit et aux vibrations produit une perte d'audition temporaire plus grave que l'exposition au bruit seulement.


Existe-t-il des normes d'exposition aux vibrations?

Voici une liste des valeurs limites d'exposition (VLE ou TLV® pour « Threshold Limit Value ») recommandées par l'American Conference of Governmental Industrial Hygienists. Il existe d'autres règlements et normes qui traitent de ce problème. Les responsables des lieux de travail doivent maintenir le plus possible les expositions en deçà des valeurs limites recommandées.

Dans certaines sphères de compétence internationales, l'exposition maximale admissible est également exprimée en seuil d'exposition et en valeur limite d'exposition (VLE). Le seuil d'exposition est moins élevé que la valeur limite d'exposition et justifie la mise en place de mesures de maîtrise des risques. Des exemples de telles limites d'exposition sont présentées ci-après.

Limites d'exposition

Dernière mise à jour du document le 21 octobre 2008

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